Resuelto el enigma de la muela del juicio | Ciencia

31/08/2023


Imagen de la calavera de un 'Homo ergaster' de kenia, incluido en el estudio.
Imagen de la calavera de un 'Homo ergaster' de kenia, incluido en el estudio.David Hocking

驴Para qu茅 est谩n ah铆? Salen tan tarde que ya no hacen falta, y eso en el caso de que lleguen a salir. A veces se enquistan de formas intrincadas que enriquecen a los odont贸logos, o empujan a los dem谩s dientes con dolor y penalidad. Son las muelas del juicio. 驴Qui茅n las encarg贸? 驴A qu茅 fuerza evolutiva se le ocurri贸 dise帽ar ese estorbo bucodental? 驴Lo hizo igual de mal con nuestro cerebro? Es el enigma evolutivo de las muelas del juicio, y acaba de ser resuelto por cient铆ficos australianos. La respuesta en corto: los humanos ni siquiera somos especiales en eso.

Nuestros ancestros los hom铆nidos (homininos, t茅cnicamente) s铆 que ten铆an un buen tercer molar: hasta cuatro veces mayor que el nuestro, y con una superficie plana obviamente adaptada para masticar. Que esa obra magna de la naturaleza se corrompiera hasta producir nuestra muela del juicio nunca se ha entendido muy bien, aunque no han escaseado las hip贸tesis hechas a medida para explicarlo: ora los cambios de dieta, ora aquel avance cultural o este otro y, en cualquier caso, unas teor铆as que delegan en la selecci贸n natural la tarea ardua de destruir una muela sin tocar mucho las otras. Y que, desde luego, son exclusivas de la evoluci贸n humana, sin precedentes en los 600 millones de a帽os de historia animal.

La bi贸loga del desarrollo Kathryn Kavanagh, de la Universidad de Massachusetts en Dartmouth, propuso en 2007 un modelo te贸rico del desarrollo de la dentici贸n en los mam铆feros. Se basaba en datos obtenidos en ratones, y explicaba esos resultados, que eran bastante complicados, con un modelo simple de 鈥渋nhibici贸n en cascada鈥: cuando un diente se desarrolla, emite se帽ales activadoras o represoras sobre su vecindad, y la proporci贸n entre ambas se帽ales determina el tama帽o de los dientes vecinos.

Uno de los colegas de Kavanagh en aquel trabajo, Alistair Evans, de la Universidad de Monash en Victoria, Australia, encabeza ahora una investigaci贸n publicada en Nature donde aquel modelo se extiende a los hom铆nidos. La investigaci贸n revela que el modelo de inhibici贸n en cascada de Kavanagh puede explicar la degeneraci贸n del tercer molar de los australopitecos hasta la modesta y molesta muela del juicio que abruma al Homo sapiens.

Nuestros ancestros s铆 que ten铆an un buen tercer molar: hasta cuatro veces mayor que el nuestro, y con una superficie plana obviamente adaptada para masticar

En los hom铆nidos m谩s primitivos 鈥搇os m谩s pr贸ximos al chimpanc茅, como los ardipitecos, australopitecos y parantropos鈥, la variaci贸n en el tama帽o y las formas relativas de los molares es una mera funci贸n de la posici贸n: las muelas tienden a crecer m谩s en la parte posterior de la boca, lo que causa el gigantismo del tercer molar, y las proporciones entre unas y otras muelas son constantes, sin que importe el tama帽o general de la dentadura en su conjunto.

Pero, hace un par de millones de a帽os, con el surgimiento de nuestro g茅nero (Homo), las reglas generales cambiaron ligeramente: los tama帽os relativos de las muelas empezaron a depender del tama帽o total de la dentadura. Eso hizo que la reducci贸n del tama帽o total de la dentadura, que es propia de la modernidad evolutiva, causara una reducci贸n desproporcionada del tercer molar. Esto es la muela del juicio explicada por un mecanismo general, que no tiene que postular cosas muy raras para que el tercer molar se haya convertido en un rid铆culo engorro.

Desde un punto de vista dental, hemos dejado de ser v铆ctimas de una evoluci贸n maliciosa. Ahora lo somos de la simplicidad matem谩tica. Todo un avance.

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